传感器和机器学习正在进入农场

和精英运动员一样,奶牛有严格的营养要求。「如果给它的蛋白质稍多了些,或者碳水化合物少了些,产奶量就会下降。」爱尔兰饲料搅拌车制造商 Keenan Systems 的老板罗比·沃克 (Robbie Walker) 说。

为此,这家公司最新的产品已经数字化。在美国芯片巨头英特尔的帮助下,Keenan 已经开发出可被加装到饲料车上的计算机。每天,公司的营养师都会往这台电脑输入牛群的饮食要求。饲料车上的传感器会给农民放进搅拌器的东西称重,并与配方要求的量做比较。「有点像做蛋糕,」 沃克说,「就算你很小心,也经常会把一种料放得太多,或者另一种放得不够。」

收集到的数据通过手机网络发送给营养师。营养师会分析奶牛的摄食是否有任何偏离理想数字的情况。如果有很大的偏差,他们会给农场主发消息。较小的偏差会被标记出来,在第二天调整饲料组合,以纠正可能正在悄悄发生的营养不足。

Keenan 并非唯一一家尝试把养牛业计算机化的公司。另一家爱尔兰公司 Cainthus 和其他几家创业公司希望利用计算机视觉来提高农场的生产率。Cainthus 用摄像头追踪谷仓和田地里的奶牛,依靠机器学习分析影像。公司老板大卫·亨特 (David Hunt) 说,这种技术的敏感度足以追踪单头奶牛,在发现某一头奶牛没有正常进食、或运动方式显示它可能生病的时候提醒农场主。

他说,目前公司的技术主要面向弗里斯安奶牛和荷斯坦奶牛,它们身上独特的花纹「简直就是行走的二维码」。不过他希望最终能扩展到其他品种。这项技术的成效很不错,吸引到美国最大的私营公司、专注于农业的企业集团嘉吉 (Cargill) 在 2018 年收购了 Cainthus 的少数股权。

另一种方法是把传感器放进奶牛体内。奥地利公司 smaXtec 研制出了一种可以吞下去的传感器。之后它就永久地待在奶牛的蜂巢胃 (它的四个胃之一) 里,监测它的体温、移动及胃酸度,并在牛靠近无线探测器时上传测量结果。

smaXtec 的联合创始人斯特凡·罗森克兰兹 (Stefan Rosenkranz) 说,数据被输入机器学习算法后就可有各种用处。它们能发现动物是否处于发情期,并提前多达 15 小时发现产犊的迹象。它们能比人类观察者提前几天识别出疾病,这样就能尽早提供治疗,令抗生素用量减少 15% 到 30%。将于明年推出的一款新传感器还将增加监测消化的功能。罗森克兰兹表示,销售额每年都在翻番。全世界有 2.78 亿头奶牛,不怕无人光顾。