2020 年发射升空的太空任务,从探索火星到防卫地球都有

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2020 年发射升空的太空任务,从探索火星到防卫地球都有

Science and technology

火星爱好者应该会有个兴奋无比的 2020 年。美国、中国、欧洲和阿拉伯联合酋长国的太空机构,全都打算把握两年一度、火星接近地球的机会,发射无人火星探测车。这些任务的动力来自对知识的渴求,但也是为了展示各国的雄心壮志。

美国太空总署 (NASA) 已经在操控机器人探索火星,但明年升空的火星探测车将搭载无人直升机。如果能在火星的稀薄大气中成功飞行,必定能为美国增添光采,并拍出迷人无比的影像。

欧洲太空总署 (ESA) 尚未成功登陆火星。 2016 年首次尝试以失败收场。这一次虽有美国和俄罗斯的协助,但探测车的登陆将由 ESA 负责。ESA 火星探测车任务团队领导人巴格里奥尼表示,欧洲必须展现能独自完成登陆的能力。

中国的首次火星任务在 2012 年提前收场。当时,负责载运探测器的俄罗斯火箭,没能成功离开地球轨道。北京航太咨询公司千域空天负责人蓝天翼表示,正因为如此,这一次中国将自行负责探测器 (名为 HX-1) 的发射升空。不过,中国自称十分乐于合作。中国国家航天局副局长吴艳华表示,希望在「中国智慧」的协助之下,借由全球太空合作,打造「人类命运共同体」。

阿联的火星任务,是与美国合作伙伴一同发展,并由日本火箭发射升空,但仍旧是阿拉伯世界首次外星球任务。阿联太空总署主席阿马德称之为「重振先祖荣光」的阿拉伯历史性成就。

科学方面,阿联探测器将以紫外线光谱仪研究火星大气,了解氢气和氧气为何、如何逃逸至太空。美国 NASA 的探测车,搭载可以「和树木一样呼吸」的装置,将火星大气富含的二氧化碳,转换为目前十分稀少的氧气,供未来登陆的太空人呼吸,或是用于制作火箭燃料。

欧洲 ESA 的探测车装有钻头,将在曾为河流三角洲的地区,首度取得地表下方两米的岩石。这些样本会被压碎并加热以产生气体,或许有机会揭露现有或古代微生物的生命体征。中国的探测车则会以透地雷达,寻找水冰的所在。

NASA 拥有的全球最大火箭 SLS,也有可能在 2020 年首次升空。维珍银河 (Virgin Galac-tic) 和蓝色起源 (Blue Origin) 两家公司,可能会开始为富豪们提供次轨道商业太空飞行。

不过,对人类来说最具重要性的,或许就是 ESA 预定于 2020 年 2 月升空的「太阳轨道探测器」。

太阳轨道探测器将进入 5 个月接近太阳一次的轨道,寻找太阳内部活动与日冕物质抛射 (CME,又称为日冕巨量喷发) 之间的关联性。日冕物质抛射送出的高能粒子,可能会破坏地球上的电力网和电脑,引发混乱和冲突。其中一次日冕物质抛射,在 2012 年穿越地球轨道,以几天之差错过了地球。

负责制造太阳轨道探测器的空中客车项目经理沃特斯表示,太阳轨道探测器应该被视为某种「星球防卫」的机制。因为它收集的数据有助于发展模型,提前几天预测太阳高能粒子的冲击,让电力网和其他设备有机会提前因应,如暂停供电以自我保护等。

这确实不像探索火星那么吸引人,但这可能是 2020 年最高尚的太空任务。

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